Meghan Markle a de la chance : les naissances royales étaient autrefois terrifiantes, mortelles et regardées par des foules immenses

Meghan Markle a de la chance : les naissances royales étaient autrefois terrifiantes, mortelles et regardées par des foules immenses


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Le 1er novembre 1661, la reine Marie-Thérèse, la timide épouse espagnole du roi Louis XIV de France, est entrée en travail. Dès que les contractions de la reine ont commencé, ses chambres de palais tranquilles, dans lesquelles elle avait été cérémonieusement confinée pendant des jours, ont commencé à se remplir de princesses, de ducs et de comtesses.

La naissance d'un bébé royal était considérée comme si importante qu'elle avait besoin de témoins : les reines travaillaient souvent devant un grand public, un facteur qui ne faisait qu'accroître leur peur et leur misère lors de l'accouchement. Dans ce cas, le béguin des courtisans était là pour s'assurer qu'un bébé vivant ne se substituait pas à un enfant mort, et qu'une petite fille royale n'était pas échangée contre un garçon désiré.

A l'extérieur du palais régnait une atmosphère de carnaval. « Des comédiens et musiciens espagnols ont dansé un ballet sous les fenêtres royales, avec des harpes mais aussi des guitares et des castagnettes pour rappeler à Marie-Thérèse sa terre natale », écrit Antonia Fraser dans Amour et Louis XIV. « On espérait que ces sons espagnols divertiraient la pauvre reine, qui n'arrêtait pas de crier dans sa langue natale : « Je ne veux pas accoucher, je veux mourir.

Ses craintes n'étaient pas infondées. L'accouchement était une épreuve terrifiante et mortelle pour les femmes et leurs enfants à une époque antérieure à la médecine moderne. L'infection était courante; un bébé sur trois en France meurt avant l'âge d'un an. Et Marie-Thérèse subit une pression écrasante pour donner au roi un héritier mâle vivant, assurant ainsi la succession des Bourbons.

Après 12 heures d'agonie, la reine a finalement accouché d'un garçon en bonne santé, nommé Louis de France. Les courtisans dans les chambres intérieures signalaient le sexe du bébé à ceux dans les chambres extérieures en lançant leurs chapeaux en l'air (les bras étaient croisés si le bébé était une fille). Le roi Louis XIV, le flamboyant « roi soleil », cria par la fenêtre à ses sujets remplissant la cour en contrebas : « La reine a donné naissance à un garçon !

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Pour de nombreuses femmes royales, la pression pour fournir un héritier a commencé dès la fin des célébrations du mariage. Selon Randi Hutter Epstein, auteur de Sortez-moi : Une histoire de l'accouchement du jardin d'Eden à la banque de sperme, la reine française Catherine de Médicis du XVIe siècle était si désespérée de tomber enceinte qu'elle a cherché des guérisseurs populaires qui lui ont dit de "boire de l'urine de jument et de tremper sa" source de vie "dans un sac de fumier de vache mélangé à des bois de cerf moulus".

Une fois enceintes, les futures mères royales étaient constamment surveillées. Peut-être qu'aucune naissance n'était plus attendue que le premier bébé de la reine Marie-Antoinette en 1778. Bien que sa mère, l'impératrice Marie-Thérèse, ait supprimé les naissances publiques en Autriche, Marie-Antoinette n'a pas pu changer les habitudes de Versailles. Tôt le matin du 19 décembre, la reine sonna une cloche, signalant que son travail avait commencé.

Versailles a rapidement sombré dans le chaos, alors que les « passionnés de tourisme » se précipitaient en direction des appartements de la reine, écrit Fraser dans Marie-Antoinette : le voyage. Les foules « étaient principalement confinées dans les salles extérieures telles que la galerie, mais dans le pandémonium général, plusieurs sont parvenues dans les salles intérieures ». Certains spectateurs royaux ont même été "découverts perchés en altitude afin d'avoir une très bonne vue".

Dans toute l'excitation, la reine elle-même était pratiquement une réflexion après coup. Après 12 heures, Marie-Antoinette a accouché d'une petite fille, nommée Marie-Thérèse d'après sa grand-mère. Bien que l'enfant ne soit pas le garçon désiré, les appartements de la reine sont devenus si bruyants après la naissance que Marie-Antoinette a eu une crise et s'est évanouie.

« La foule, la chaleur et le manque d'air frais dans les pièces, dont les fenêtres étaient scellées depuis des mois contre le froid hivernal, étaient trop pour elle après ses douze heures de travail », note Fraser. Il a fallu quelques minutes avant que quiconque ne remarque que la reine était inconsciente. Finalement, des planches ont été arrachées des fenêtres scellées, apportant une bouffée d'air frais, qui a ravivé la reine hébétée.

Pendant les 18 jours suivants, Marie-Antoinette est restée au lit. Comme son bébé était une femme, Marie-Antoinette a pu passer plus de temps avec elle. « Un fils aurait appartenu plus particulièrement à l'État, expliqua-t-elle tendrement à sa fille. "Tu seras à moi; vous aurez mes soins, vous partagerez mon bonheur et allégerez mes peines.

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La future Catherine la Grande de Russie n'aurait pas la consolation de son enfant pour compenser son horrible accouchement. En 1754, Catherine se retrouve essentiellement enfermée par l'impératrice russe Elisabeth pendant des semaines dans deux petites pièces du Palais d'été, « isolée, sans compagnie », écrit Robert K. Massie dans Catherine la Grande.

Immédiatement après que Catherine ait accouché de son fils Paul sur un petit matelas dur, l'impératrice Elizabeth a emmené le nouvel héritier. Son mari Peter, l'héritier cruel et malade mental du trône des Romanov, a emboîté le pas.

Catherine desséchée a été laissée à trembler sur le sol pendant plus de trois heures sans eau, jusqu'au retour de la sage-femme. Elle a finalement été placée dans son lit, puis laissée dans la chambre pendant des mois. Incapable de voir son enfant, Catherine a plutôt planifié sa vengeance.

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Il y a eu quelques tentatives occasionnelles, bien que malavisées, pour donner aux futures mères royales une expérience d'accouchement plus apaisante. Margaret Beaufort, la formidable et résiliente mère d'Henri VII d'Angleterre, avait vécu un accouchement horrible à l'âge de 13 ans, alors qu'elle était en fuite pendant la guerre des roses. Selon Sarah Gristwood, auteur de Sœurs de sang, ce traumatisme l'avait naturellement marquée à la fois mentalement et probablement physiquement (elle n'a plus jamais eu d'enfants).

Lorsque son fils est devenu roi, Margaret a établi un protocole minutieux, qui devait être suivi lors de la naissance de tous ses petits-enfants :

Le plaisir de Son Altesse étant entendu de savoir dans quelle chambre il lui plaira d'être livrée, la même d'être suspendue avec un riche tissu ou des arras, les côtés, le toit, les fenêtres et tout, sauf une fenêtre, qui doit être suspendue pour qu'elle ait de la lumière quand ça lui plaît.

Des semaines avant son accouchement, la mère royale aurait une dernière fête d'adieu avec ses serviteurs masculins. Elle prendrait la communion et entrerait ensuite dans ce que Gristwood appelle un «monde de femmes», où «les femmes doivent devenir toutes sortes d'officiers, de majordomes, d'égouts et de pages, recevant toutes les choses nécessaires à la porte de la chambre». Si elle survivait à l'accouchement, la nouvelle mère serait séquestrée dans sa chambre pendant 40 jours. Le 40e jour, elle serait « encrée » ou purifiée et réintégrerait la maison royale.

Bien que la mortalité infantile et maternelle soit restée élevée pour toutes les classes, les membres de la famille royale avaient accès à des innovations médicales que les roturiers n'avaient généralement pas. Les sages-femmes professionnelles ont émergé au XVIIe siècle en France et les femmes royales ont employé les sages-femmes les plus qualifiées de leur temps. Les élites ont également eu accès à un nouvel outil prometteur : les pinces obstétricales, inventées au XVIIe siècle par les Chamberlens, un clan huguenot français de sages-femmes masculins célèbres pour leur succès à libérer les bébés frappés dans le canal de naissance.

Un membre de la famille Chamberlen, Hugh, a joué un rôle unique dans la livraison royale la plus discutée du 17ème siècle, dit Epstein. En 1688, Mary Beatrice, épouse catholique du roi Jacques II d'Angleterre, accouche à seulement six mois de grossesse. Les protestants en Angleterre, en particulier les deux héritiers de James de sa première femme, Mary et Anne, étaient mécontents du mariage et craignaient encore plus la naissance d'un héritier mâle qui usurperait les femmes dans la ligne de succession.

Pour s'assurer que la naissance était bien documentée, Jacques II a rempli la salle d'accouchement de témoins, le laissant remarquer que "par une providence particulière, peu de princes n'étaient jamais né là où il y avait tant de personnes présentes". Hugh, qui avait été sommé d'accoucher de l'enfant, arriva trop tard. Un petit garçon, nommé James, était déjà né. Bien qu'il ait raté l'accouchement, Hugh a été invité à se porter garant de l'authenticité royale du bébé. "Je suis certain qu'aucune chose telle qu'amener un bébé étrange dans une casserole chauffante ne pourrait être pratiquée sans que je le voie", a-t-il proclamé.

Toutes ces précautions importent peu en fin de compte : de nombreux protestants, dont Anne et Marie, refusent de croire que l'enfant prématuré n'est pas un changeling. Cette rumeur largement répandue était l'une des principales raisons pour lesquelles Jacques II a été renversé cette année-là lors de la Glorieuse Révolution.

À l'aube du XIXe siècle, les progrès de la médecine ont progressivement rendu l'accouchement plus supportable et plus viable. En 1853, la reine Victoria en a choqué beaucoup lorsqu'elle a utilisé du chloroforme pour soulager sa douleur lors de la naissance du prince Léopold. Bien que des traditions archaïques persistent encore dans certaines familles royales, l'accouchement est devenu à juste titre une affaire plus privée.

Meghan Markle, la décision de la duchesse de Sussex en 2019 d'avoir son bébé loin de la vue du public est complètement moderne.